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  Qué es EPC  
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"ePC" (Electronic Product Code) es una etiqueta electrónica con capacidad de comunicación (tag) por radiofrecuencia, capaz de identificar, mediante un código único, cualquier objeto fabricado o comercializado. El proyecto surge de las investigaciones del Auto-ID Center del MIT y está patrocinado por algunos grandes grupos de la distribución mundial, como Wal-Mart, Unilever, Procter & Gamble y Gillette. Forman parte del proyecto las tecnologías de red correspondientes, parecidas a las de internet, capaces de garantizar la trazabilidad de estos productos a lo largo de toda la cadena del suministro.

Anunciado desde hace unos cuantos años como el objeto revolulcionario capaz de reemplazar los cientos de miles de millones de etiquetas tradicionales con código de barras, la etiqueta EPC de bajo coste (objetivo: 5 céntimos, de euro o de dólar) ha disfrutado recientemente de un nuevo interés. El anuncio que se dio a principios de año relativo a un pedido de Gillette para el suministro de 500 millones de tags ePC, no representa un hecho aislado en el mundo de la identificación automática y de la Gestión de la Cadena de Suministro. Por otro lado, todos los fabricantes de lectores e inlets (el circuito con su antena, ensamblados en un substrato cualquiera) ya se están preparando para incorporar circuitos ePC.

La razón principal del cambio obecede a una serie de limitaciones por parte del código de barras, que tiene respuesta con la utilización del EPC:

     

»El código de barras necesita visibilidad para funcionar, es decir debe ser visible ante el lector para que el producto puede ser identificado, es lo que en inglés se denomina line of sight (todos hemos visto el lento proceso de lectura -identificación- de productos en un supermercado, y podemos inferir su equivalencia en grandes sistemas de inventario).

     

»El código de barras tradicionalmente identifica a un tipo de producto, no una unidad de dicho producto. Un código de barras puede identificar botellas de agua, pero no puede identificar una botella en concreto (por ejemplo con un número de serie). Esta no es una limitación inherente de la tecnología, pero normalmente los sistemas de código de barras no se utilizan como identificadores únicos porque fue considerado inviable tecnológicamente en el momento de su concepción (no existían bases de datos relacionales de grandes prestaciones, no existía una forma cómoda y sencilla de colaboración de sistemas informáticos y no existía una red llamada internet).

     

»Un código de barras se daña o se rompe fácilmente, porque normalmente se adhiere a la superficie del producto y no forma parte de él, dificultando o incluso impidiendo su lectura.

La red EPCnetwork

Al igual que un código de barras, el EPC de 96 bits utiliza una cadena de números para identificar al fabricante de un artículo y su categoría de producto. El EPC añade un tercer grupo de dígitos, que es un número de serie exclusivo para cada artículo. Este número es todo lo que se almacena en el microchip de la etiqueta RFID, pero el EPC se puede asociar con una gran cantidad de información en una base de datos, creando así unas posibilidades de explotación gigantescas. Por ejemplo, el lugar y la fecha de fabricación del producto, su fecha de caducidad, el lugar al que se debe enviar, etc. Además, la información se puede actualizar en tiempo real para seguir los movimientos o los cambios del artículo.

En un mundo en el que todos los artículos tuvieran un EPC, la suma de la información parcial almacenada por cada empresa reflejarían la fabricación, el envío, la venta de los productos, y todos aquellos eventos que puedan ser de interés en el proceso de ciclo de vida del producto. Esta información residiría en una gran red de bases de datos distribuidas. La transmisión y gestión de todos estos datos es la parte más importante (y difícil) de todo el proceso. El Auto-ID Center ha desarrollado una tecnología de software llamada Savant, que funciona como el sistema nervioso de la nueva red.
Cuando un Savant recibe de un lector de código electrónico de producto en un muelle de carga o en una estantería de almacenamiento, accede a un servicio de nombres de objetos (ONS) en la red local de una empresa o en Internet para buscar el producto asociado al EPC. El ONS es similar al servicio de nombres de dominio que dirige los ordenadores hacia puntos concretos de la World Wide Web. El ONS dirige el Savant a una base de datos corporativa que contiene información sobre el producto. Parte de la información sobre cada producto (sus características básicas y su categoría general) quedará almacenada en un nuevo lenguaje de marcado físico (PML), que está basado en el lenguaje de marcado extensible (XML) estándar. El PML permite efectuar operaciones comerciales comunes, como buscar bebidas con gas en una base de datos de inventario o comparar los precios de láminas de acero laminado en caliente de una medida concreta.

   
 
 
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